Mangles

publicado el 15 Sep, 2017 Blog Botánica

El mangle es un tipo de árbol o arbusto leñoso de tres o cuatro metros de altura -aunque algunas veces puede alcanzar más de 15 metros- que crece en latitudes tropicales y subtropicales, concretamente en zonas entre el mar y la tierra firme, alrededor de lagunas y desembocaduras de ríos, en las cuales entran las mareas y se mezclan con el agua dulce. A estas zonas se les denomina manglares. En el planeta se pueden distinguir dos zonas principales de distribución de mangles, la zona Occidental, que incluye África Occidental y las costas de América y el Caribe; y la zona Oriental, que incluye África Oriental, el sur de Asia y el Pacífico, que comprende Oceanía hasta Australia donde se concentra la mayor diversidad.

Debido a su ubicación costera, los mangles poseen características especiales que les permiten sobrevivir en terrenos anegados de agua salada (imagen 1). Por ejemplo, algunos tipos de mangle tienen por toda la raíz filtros que impiden la entrada de sal. Este método de filtrado es tan eficaz que se piensa que un viajero sediento podría obtener agua dulce haciendo un corte en la raíz de esos mangles. Otras especies vegetales dejan que la sal entre en su sistema y la acumulan con el fin de depositarla en las hojas más viejas o en otras partes de la planta, para luego desprenderse de ellas. De facto, hay mangles que permiten que la sal entre en ellos; pero la eliminan rápidamente a través de las hojas.

Otra característica para sobrevivir en terrenos inundados son las raíces aéreas (imagen 2) que crecen por encima del suelo y así logran absorber el oxígeno directamente de la atmósfera. Dichas raíces tienen diferentes formas, por ejemplo, algunas brotan del suelo y se vuelven a introducir en él, otras surgen verticalmente del suelo y otras proceden de la parte inferior del tronco o de la base del árbol. Estos diferentes sistemas de raíces no solo permiten que las plantas respiren, sino que les dan estabilidad en los suelos blandos.

La reproducción del mangle también es singular pues poseen semillas flotantes para mayor dispersión. Algunos mangles tienen un fruto grande y redondo lleno de semillas con morfología irregular. Cuando el fruto está maduro estalla y las semillas se dispersan por el agua donde flotan arrastradas por las mareas y con el tiempo encuentran un lugar en donde germinar. Otros mangles tienen semillas que germinan cuando aún se encuentran en la planta madre. Estas semillas caen al agua y pueden flotar a la deriva varios meses, incluso un año, hasta encontrar un hogar.

Todas estas características singularizan a los mangles (imagen 3). Sin embargo, también contribuyen al medio ambiente ya que desempeñan un importante papel como barrera natural de protección pues capturan los materiales arrastrados hacia el mar por las corrientes fluviales y, de esta manera, resguardan de excesiva turbidez o una alta tasa de sedimentación a los arrecifes de coral y las praderas de pastos marino. Mediante este mecanismo atrapan igualmente contaminantes, por ejemplo, compuestos orgánicos tóxicos persistentes y metales pesados. Además, dan estabilidad al suelo de las playas. Incluso protegen las zonas costeras de la erosión al amortiguar el embate de poderosos huracanes que de otro modo podrían matar a miles de personas. Asimismo, dan albergue a una enorme diversidad de organismos acuáticos, como anfibios y otros animales. Se pueden convertir en hábitat de estadios juveniles de cientos de especies de peces, moluscos y crustáceos. Son hábitat temporal de muchas especies de aves migratorias septentrionales y meridionales. Son una fuente de recursos para muchas poblaciones campesinas de los trópicos, por ejemplo, de los mangles se obtiene leña, carbón, taninos, piensos y medicinas. Sin lugar a dudas, los mangles son esenciales para numerosas especies de plantas y animales, así como para los seres humanos.

Bibliografía:
Eong Ong J., Khoon Gong W.: Structure, function and management of mangrove ecosystems. International Society for Mangrove Ecosystems (2013).
 
Recursos electrónicos
Web de National Institute for Environmental Studies: http://www.nies.go.jp
Web de Redesverdes México: http://redesverdes.weebly.com
Web de Smithsonian Marine Station (SMS) at Fort Pierce: http://www.sms.si.edu
Web de la Universidad Interamericana de Puerto Rico: http://ponce.inter.edu

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